La población se asienta sobre las laderas de un cerro, formando un conjunto urbano de calles sinuosas y estrechas, salpicado de viviendas tradicionales y casas señoriales.

Son numerosos los testimonios arqueológicos que ponen de manifiesto el asentamiento humano en la zona desde tiempos prehistóricos, sobresaliendo los yacimientos procedentes de la Edad de los Metales, además del legado cultural dejado por los íberos, con numerosos hallazgos religioso-funerarios, entre los que se encuentra la llamada leona de Baena conservada en el Museo Arqueológico Nacional. Esta escultura fue hallada en el cerro del Minguillar, donde se cree que se hallaba Iponuba, ciudad ibérica citada por Plinio.

No está fehacientemente comprobado que los romanos distinguieran a este núcleo de localidad con la denominación de Julia Regia o Virtus Iulia por la ayuda que prestó a Julio César en la Batalla de Munda contra los hijos de Pompeyo.

Su denominación actual procede de los musulmanes, que la llamaron Bayyana. Posiblemente su situación actual también se deba a ellos; Baena cambia su emplazamiento en un intento de hacer de ella una ciudad fuerte contra el enemigo y dotándola de la Almedina, en cuyo seno construyen el castillo, la mezquita (la último parte de ésta se cree que puede ser el primer cuerpo de la Iglesia de Santa Mª la Mayor) y a su alrededor una localidad formada por mandos del ejército y la nobleza lugareña. Durante el S. IX fue tomada por el rebelde muladí Umar ben Hafsun, mientras que el S. siguiente albergó la alcazaba donde residían los gobernadores de la cora de Cabra.

En 1240 fue conquistada mediante capitulación pacífica por Fernando III el Santo, quien la concede a su hermano Alfonso de León. Es a principios del S. XV cuando se concede en señorío a Diego Fernández de Córdoba, pero se entabla un pleito en su contra, si bien lo recibe finalmente a mediados de siglo. Con esta familia, durante el primer cuarto del s. XVI, se ejecuta la gran parte de la fábrica de la Iglesia de Santa María la Mayor y también el Convento de Madre de Dios.

El S. XVI se caracteriza por un fuerte crecimiento demográfico, seguido, como en muchas localidades españolas, de una profunda crisis en el s. XVII e indicios de recuperación en la centuria siguiente, en la que la agricultura va a ser de gran importancia en la economía de la ciudad, aunque caracterizada por un mal repartimiento de la tierra, dominada por el latifundismo y un gran número de campesinos sin tierra. La abolición de los señoríos en el S. XIX supuso una esperanza en cuanto a la redistribución de la tierra, que resultó defraudada, como en muchos lugares de España, puesto que las tierras puestas en venta fueron a caer en manos de los más ricos. Como ejemplo baste citar que en 1821 se produjo el reparto del Monte Horquera, en el que se privatizaron más de 8. 000 fanegas de tierra. Sus nuevos propietarios, quizás por falta de recursos económicos u otras causas, vendieron dichas propiedades que fueron adquiridas por los más hacendados.

A mediados del S. XIX (1854), la población se vio afectada por «la epidemia del Cólera-morbo asiático» en la que murieron cerca de 700 de sus habitantes. Lo que unido al hambre supuso una fuerte emigración.

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